起诉微信侵权的专利流氓 Uniloc 曾让微软也认栽!

起诉微信侵权的专利流氓 Uniloc 曾让微软也认栽!

4 月 23 日,北京大学互联网法律中心发布的《互联网技术创新专利观察报告(2015)》称在国内互联网领域,腾讯专利数量位居第一,达到 9540 件,2016 年有望成为首家专利数量突破 1 万件的中国互联网企业,在国际上也仅次于微软和谷歌。

拥有如此庞大的专利储备的腾讯——虽然网友戏称「无山寨,不腾讯」——在国内专利大战中从未吃瘪。然而,君子易处,小人难防。近日,Uniloc 公司一纸诉状将微信告上了美国德克萨斯州东部联邦地区法院,理由是微信的语音聊天、视频群聊等功能侵犯了其持有的两项专利,而这,正是微信的核心功能。

一旦侵权成立,除非腾讯愿意大出血支付一定的和解费用,否则我们再也不能愉快地在微信群里装逼、吹水了!而现在正值微信海外扩张之际,遇上这种事情,小马哥表示很方!

为什么这么方?因为 Uniloc 公司来头不小。


连微软都敬它三分

Uniloc 公司于1992年在澳大利亚成立,下属四个子公司,主营计算机安全和软件专利保护。

Uniloc 开创了「先试用,后购买(try and buy)」的软件销售模式,不过基本都是预装软件,比如早期安卓机自带的那些删又删不掉,却又很吃内存的应用。不过Uniloc 发现这种业务模式并不如想象中那么挣钱。

就在困顿之际,Uniloc 突然发现早在 1996 年,公司就注册了一项当时不起眼现在却极其重要的专利:软件试用注册系统,在输入激活码后才可以正常使用软件的全部功能。

然而不幸的是,当时很多软件公司都是采用这种机制,Uniloc 公司仿佛发现了金矿!一口气将 75 家公司告上法庭,其中就包括倒霉的微软,也正在与微软的较量中,Uniloc 才声名鹊起,被冠以「专利流氓」之名。何为「专利流氓?」根据维基百科,「专利流氓」具有以下两个重要特征:

  1. 自己不生产产品
  2. 在明知胜算不高的情形下,仍提出专利诉讼或以提出专利诉讼为威胁,并利用被告往往不愿花费高额的诉讼费用的心态,迫使被告付钱和解

抱着好奇的态度,笔者进入了 Uniloc 的官网(http://www.uniloc.com/),如下图,仅此而已,而且Log In(登陆)根本点不动!

Uniloc官网

最终法院于 2009 年判决微软赔偿 Uniloc 3.88 亿美元(这要预装多少软件才能挣回来啊!)但是 5 个月后,微软推翻判决,最终双方以「数量不明」的赔偿金达成和解。

有了微软这个成功的案例,Uniloc 决定流氓到底!

Uniloc 可谓身经百战!RPX 专利搜索平台数据显示仅在美国,Uniloc 就发起了177次专利诉讼,其中包括华为、亚马逊、Google、索尼、Valve(开发了《半条命》游戏的公司)、Kakao(韩国聊天应用)、Facebook、Mcafee、Symantec(赛门铁克)等我们熟知的科技公司。

难道这些公司就任由 Uniloc 兴风作浪?想得美!早在2002年,很多公司就努力使得Uniloc 的专利失效,但是出于各种原因,无一成功。然而,魔高一尺,道高一丈!有了之前的经验,世嘉(Sega)、育碧(Ubisoft)、完美世界(Perfect World Entertainment)等公司组成的豪华天团将目标瞄准了 Uniloc 创始人 Ric Richardson,这些公司转变思路,不再纠结与 Uniloc 专利本身,而是从专利申请流程入手。

之前本文提到,Uniloc 是一家澳大利亚公司,正常情况下,Uniloc 在澳大利亚取得的专利需要走一年的流程才能在美国取得,也就是在这一年的时间里,其他美国公司就抢先使用相同的软件注册系统,而且,Uniloc 在美国所获得的专利范围比在澳大利亚获得的更加模糊。

基于以上信息,美国专利局确实判定 Uniloc 这项专利失效,但是 Uniloc 仍保留上诉权利。小强虽未死,威风已折去大半。

但是,软件注册专利仅仅是 Uniloc 众多专利中的一项,比如这次起诉微信就是依靠其电话会议系统专利。不过值得注意的是,Uniloc 此次在美国起诉微信仅仅对从美国区 Google Play 和苹果应用商店下载的「Wechat」应用有效,而在微信 7.61 亿用户中,使用英文版微信的仅占很小一部分,具体到美国市场,更是少之又少,即使侵权,对 Uniloc 造成的损失也及其有限。具体情况如何,看腾讯接下来如此应对。


专利流氓横行,科技公司频频中招

据 BBC 报道,美国专利诉讼 60% 由专利流氓发起,而 70% 的专利赔偿也落入专利流氓口袋,而且近年来,专利流氓大有猖獗之势。

  • 2012 年,VirnetX 将苹果告上法庭,称 FaceTime 和 iMessage 服务侵权,要求苹果赔偿 3.682 亿美元,并与近期再次追加 1.9 亿美元。
  • 2014 年,SimpleAir 称谷歌安卓手机推送服务侵权,要求谷歌至少赔偿 1.25 亿美元。
  • 2015 年,Smartflash 控告 iTunes 侵权,要求苹果赔偿 5.329 亿美元。(苹果:为什么受伤的总是我?%>_<%)
  • 2007 年,VirnetX 称微软恶意侵权,两个月后,双方达成和解协议,微软支付 2 亿美元的和解赔偿金。

这些,仅仅是专利流氓辉煌战绩中的九牛一毛,知识产权的本质是用来保护知识创新,并推动社会进步,而专利流氓利用法律漏洞索取高额赔偿费不仅违背了保护知识创新的初衷,还破坏了创新创造。这样的套路,还是少点好。

大家都是为了赚钱,但是谷歌、微软等公司在赚钱的同时还改变了世界。


作者:陈刚

来源:TECH2IPO/创见科技

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